Paraguay – Judith Operation Smile

Judith over haar medische project

Na vijf weken in Santiago vertrok ik naar Asunción, de hoofdstad van Paraguay, om daar twee maanden vrijwilligerswerk te gaan doen bij Operación Sonrisa, de Spaanse vertaling van Operation Smile. Dit is een organisatie in meer dan 70 landen die arme kinderen met een aangeboren gespleten lip of gehemelte helpt door ze te opereren en hier de voor- en nazorg bij aan te bieden.

Twee keer per jaar vindt een missie plaats waarin ongeveer 100 kinderen worden geopereerd in een ziekenhuis in het centrum van Asunción. Toen ik aankwam in Asunción waren de voorbereidingen voor de missie in volle gang, twee weken later zou de missie namelijk volgen. In deze twee weken heb ik geholpen met het uitzoeken van medicijnen en andere dingen. De hele organisatie steunt namelijk op vrijwilligerswerk en dus waren ze erg blij met mijn hulp!

Tijdens de missie heb ik mee mogen helpen op de OK. Ik studeer namelijk geneeskunde en mocht daarom helpen met hechten en snijden.

Chirurgie is iets wat ik heel leuk vind, dus dit was echt een hele bijzondere ervaring! De laatste dag heb ik zelfs zelf een lip mogen hechten, iets dat ik als coassistent in Nederland nooit zou kunnen doen.

Om de operaties te kunnen uitvoeren komen er artsen en andere vrijwilligers van over de hele wereld naar Paraguay om te helpen. Zo stond ik op OK met chirurgen, anesthesiologen, verpleegkundigen en anderen uit Ecuador, Mexico, Amerika, Engeland en Paraguay zelf. Vanwege het gebrekkige Engels van de Zuid-Amerikanen en andersom ook het weinige Spaans van de Amerikanen ontstonden er vaak grappige situaties en moest ik als tolk optreden.

Vooral door deze twee maanden in Paraguay is mijn Spaans verbeterd,

waar ik in Santiago veel grammatica had heb ik in Paraguay veel meer moeten praten waardoor ik veel vloeiender ben geworden.

Tijdens deze twee maanden woonde ik bij een gastgezin in een enorm mooi en groot huis met zwembad en tennisbaan in een buitenwijk van Asunción. Dit gaf een enorm contrast met de kinderen en ouders die in de kliniek langskwamen voor en na hun operaties. Paraguay is een erg arm land, maar doordat ik bij deze familie woonde zat ik

meer in een ‘high society’-omgeving waardoor ik bijvoorbeeld bij twee enorm extravagante bruiloften ben geweest. Bruiloften zijn in Paraguay echt een groot iets, waarvoor vrouwen een nieuwe, dure jurk kopen en de hele dag bij de kapper en in de make-up gaan zitten. Ook ik moest hier dus twee keer aan geloven. Gelukkig kon ik via mijn broer, die in de mode-industrie werkt, een prachtige jurk van een ontwerper lenen zonder dat ik daar iets voor hoefde te betalen!

Paraguay is naast een arm land ook een moeilijk land om in te wonen. Moeilijk omdat je zonder auto eigenlijk nergens komt en dus altijd iemand nodig hebt om je ergens te brengen of met je mee te gaan.

Dit maakt sociale activiteiten soms wat moeilijk om te ondernemen, dat voor mij nogal een contrast was met het veilige Santiago waar ik alles kon doen wat ik wilde. Gelukkig was hiervoor een oplossing en dat is Miguel, een aardige Paraguayaan die me voor een laag bedrag van en naar werk kon brengen en naar andere plekken waar ik heen wilde. Ook als ik om 5 uur ’s nachts ergens heen moest kon Miguel me brengen, erg fijn!

Ook had ik dus een lieve familie die mij op sleeptouw nam, waardoor ik hartstikke veel bijzondere dingen heb gedaan. Ik ben met Techo, een vrijwilligersorganisatie, een weekend huizen gaan bouwen voor arme families, die daarvoor in een huis gemaakt uit karton en golfplaat leefden. Dit was een hele bijzondere ervaring, om te zien hoe dankbaar mensen kunnen zijn voor iets waar jij eigenlijk alleen maar plezier aan hebt beleefd om het te bouwen. Met een van de vrijwilligers van Techo ben ik het weekend erna naar de Iguazu-waterfallen op de grens tussen Argentinië en Brazilië geweest. Deze watervallen, samen met de Macchu Pichu, zijn het mooiste dat ik tot nu in mijn leven heb gezien. De watervallen en de natuur eromheen is echt een klein paradijsje, met allerlei mooie dieren en bloemen. Erg bijzonder!

Na deze drie maanden ben ik nog twee maanden met een vriendin door Paraguay, Argentinië, Bolivia, Peru en Chili gaan reizen. De combinatie van Spaans leren, vrijwilligerswerk en reizen was voor mij echt perfect. Ik kan met alle zekerheid zeggen dat dit een van de beste beslissingen uit mijn leven was. Zuid-Amerika, nos vemos!